Image by Gradienta

Under the Shadow of the Tent

Sous l'Ombre de la Tente

(1914)

Helen Galloway McNicoll
Canadian / Canadienne

83.5 x 101.2 cm

Oil on canvas / Huile sur toile

EN

Science Notes 

Our perception is very different from what a camera depicts. Despite minimal brushwork, we can recognize objects easily based on our experience of observing them. These observations are particularly remarkable in the works of the Impressionist painters, like McNicoll’s Under the Shadow of the Tent. Jerome Bruner referred to this when he said (1957) that perception “goes beyond the information given.”  The brain is “expecting” to see certain things, and so it is looking for how what it is seeing can fit that expectation.

 

The process of using our memories and previous experience to interpret what we see is a constant and hugely important aspect of human vision. Neuroscience studies show that linking emotions to those memories seems to play a critical role in perception. Brain imaging of subjects presented with faces expressing fear show that the amygdala (a centre involved in the processing of emotions) responds strongly to even a blurry version of the faces. In contrast, areas responsible for conscious face recognition in the temporal cortex respond weakly to blurry faces and best to faces presented in sharp detail. A few implied brushstrokes may connect more directly to the emotional centres than to the conscious image-recognition areas. In this case, an unrealistic patchwork of brush strokes and mottled colouring distract conscious vision.

 

As we have discussed previously during the tour, experiencing static visual art involves the visual cortex in the back of your brain. The centers processing emotions and their connected memories are also critically involved in the experience. But the experience of art goes way further than simply remembering and experiencing emotions, it can also be pleasurable and profoundly impactful in the way the viewer thinks about the world around them.

 

Images of the brain taken while viewers observe paintings have revealed that two other areas are inseparable from the experience of art: the center for pleasure and reward and a major set of connections among different brain regions known as the default-mode network. The default-mode network connects neurons among different brain areas involved in contemplation, mind-wandering, daydreaming, memory recollection, future speculation, autobiographical tasks, and empathic capacities. This network is strongly connected to creativity and innovation.

 

It takes just a few seconds after an encounter with an artwork for the activity of these areas to heighten, becoming stronger with very pleasing images. The default-mode network activity is extended and becomes more profound by increasing your time in front of an artwork. Even more interesting is that once you have finished with that artwork, it returns to zero, leaving you ready for the next experience. For non-pleasing art, this return to zero is less consistent, reflecting the internal states of the observer. These dynamics suggest that the default-mode network tracks the internal state of a viewer during the artistic experience.

FR

Notes Scientifiques

Notre perception est très différente de ce que dépeint un appareil photo. Malgré un travail au pinceau minimal, nous pouvons reconnaître facilement les objets en nous basant sur l'expérience que nous avons acquise en les observant. Ces observations sont particulièrement remarquables dans les œuvres des peintres impressionnistes, comme Sous l'Ombre de la Tente de McNicoll. Jerome Bruner a fait référence à ce phénomène lorsqu'il a déclaré (1957) que la perception "va au-delà de l'information donnée."  Le cerveau "s'attend" à voir certaines choses, et cherche donc à savoir comment ce qu'il voit peut correspondre à cette attente.

 

Le processus consistant à utiliser nos souvenirs et nos expériences antérieures pour interpréter ce que nous voyons est un aspect constant et extrêmement important de la vision humaine. Des études neuroscientifiques montrent que l'association des émotions à ces souvenirs semble jouer un rôle essentiel dans la perception. L'imagerie cérébrale de sujets auxquels on a présenté des visages exprimant la peur montre que l'amygdale (un centre impliqué dans le traitement des émotions) réagit fortement à une version même floue des visages. En revanche, les zones responsables de la reconnaissance consciente des visages dans le cortex temporal répondent faiblement aux visages flous et mieux aux visages présentés avec des détails nets. Quelques coups de pinceau implicites peuvent se connecter plus directement aux centres émotionnels qu'aux zones de reconnaissance consciente des images. Dans ce cas, un patchwork irréaliste de coups de pinceau et une coloration tachetée distraient la vision consciente.

 

Comme nous l'avons évoqué précédemment au cours de la visite, l'expérience de l'art visuel statique fait intervenir le cortex visuel à l'arrière du cerveau. Les centres traitant les émotions et les souvenirs qui y sont liés sont également impliqués de manière critique dans cette expérience. Mais l'expérience de l'art va bien au-delà du simple souvenir et de l'expérience des émotions, elle peut aussi être agréable et avoir un impact profond sur la façon dont le spectateur pense au monde qui l'entoure.

 

Des images du cerveau prises pendant que les spectateurs observent des peintures ont révélé que deux autres zones sont indissociables de l'expérience de l'art : le centre du plaisir et de la récompense et un ensemble important de connexions entre différentes régions du cerveau, connu sous le nom de réseau du mode par défaut. Le réseau du mode par défaut relie les neurones de différentes zones du cerveau impliquées dans la contemplation, le vagabondage de l'esprit, la rêverie, la remémoration, la spéculation future, les tâches autobiographiques et les capacités empathiques. Ce réseau est fortement lié à la créativité et à l'innovation.

 

Il suffit de quelques secondes après le premier contact avec une œuvre d'art pour que l'activité de ces zones s'intensifie, et qu'elle devienne plus forte avec des images très agréables. L'activité du réseau en mode par défaut se prolonge et s'approfondit lorsque vous passez plus de temps devant une œuvre d'art. Ce qui est encore plus intéressant, c'est qu'une fois que vous en avez terminé avec cette œuvre d'art, elle revient à zéro, vous laissant prêt pour l'expérience suivante. Pour les œuvres d'art non plaisantes, ce retour à zéro est moins constant, reflétant les états internes de l'observateur. Ces dynamiques suggèrent que le réseau du mode par défaut suit l'état interne d'un observateur pendant l'expérience artistique.

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